揭开乒乓球新材料球神秘面纱 最大优势不会自燃

每年的5月都是国际乒坛上演好戏的时候,今年也不例外。2014年世乒赛团体赛即将从下周一在日本东京开拍,国乒是否能够捍卫霸主宝座,就看5月5日的男团与女团决赛了。不过,今年值得被载入世界乒乓球史册的并不只是这一天。5月9日,以绿色环保的醋酸纤维素为新材料制成的乒乓球将在全球首度公开发售,这意味着在过去123年一直被用以制造乒乓球的易燃材料赛璐珞将被逼着逐渐退出历史舞台。本报记者上周获邀进入新材料球生产基地,独家拍摄其绝密制造过程,提前揭开这一划时代新鲜事物的庐山真面目。

“我们说的新材料,其实是醋酸纤维素,它与赛璐珞比起来最大的优势就是不会自燃。”叶以强从事乒乓球器材生产几十年,说起赛璐珞,真是又爱又恨。赛璐珞的主要成分是纤维素硝酸酯、乙醇、樟脑等,扩张性强,且耐水、耐油、耐酸,过去的100多年被广泛使用,从1891年开始成为制造乒乓球的原材料。乒乓球这个名字正是因为用木拍击打赛璐珞球时发出“乒”声,球落在球台上发出“乓”声而得来。可惜,这种材料的缺点足以致命,不仅易燃,而且燃烧的时候还释放出大量刺激性有毒气体。欧盟从2006年开始禁止使用赛璐珞制造玩具。“我们行内对于乒乓球生产厂家有个别称:烈火中永生的行业,因为但凡生产乒乓球的,几乎都遭遇过火险。我们在燕子岗的老厂房,上世纪80年代也曾起火,就是因为赛璐珞易燃的特性。”

难怪记者走进生产基地的大门,离厂房还有两百米范围的绿化区已经开始出现“禁止烟火”等醒目标语。在存放和生产赛璐珞球的所有区域,常年禁烟和保持通风,消防设施尤其显眼。“长期与赛璐珞打交道,我们总结出来的经验是,在密不透风与闷热的空间里,只要赛璐珞释放的酸性物质在空气中达到一定浓度,就存在着自燃的危险。”他还记得几年前在香港曾经发生过的一宗乒乓球自燃事件:A货柜车满载乒乓球,驶入香港后准备卸载至B货柜车,岂料B车延迟抵达,A车在室外停车场等待了大半个白天,导致货柜内温度逐渐升高。两车交接之际,仅因为一旁其他汽车驶过带出一阵微风产生轻微摩擦,A车内的乒乓球迅速自燃引发爆炸。

“乒乓球运输过去一直被列为危险品级别,海运、陆运与铁路运输的线摄氏度以下的冷柜装载,”他打趣说,乒乓球甚至比冻肉、雪糕更难运输,后者只需要保持低温便可,而乒乓球却连飞机都上不了。

“赛璐珞的特性导致乒乓球被禁止空运,如果在欧洲的比赛使用我们生产的乒乓球,那么只能提前一两个月安排海运。”

中国乒乓球队从去年开始试打新材料球,女队主教练孔令辉透露,从国乒二队试打的效果来看,队员们还是比较容易在短时间内掌握有缝新材料球的试打规律,它在硬度、圆度、重量、偏心及弹跳五大核心标准上与赛璐珞球没有明显的理论差异,但是,由于新球的直径在可允许生产误差上采用的是上限,而赛璐珞球为下限,所以前者的球体旋转有所下降,上旋球与相持几率增大,击球点靠前,对运动员的力量要求更高。

从原材料到出厂,一个乒乓球需要经过12道繁琐的工序,分别是量片、轧胚、切边、胶合、划边、烘球、膨球、称球、打磨、检验(重心、量球径、分内外、测硬、成品称重)、移印商标以及入盒。在轧胚车间,记者见到半圆的球胚整齐地被排列在机器上。“你能分得出哪种是新材料,哪种是赛璐珞吗?”广州双鱼体育用品集团有限公司副总经理叶以强拿出两片球胚考验记者的眼力,除了两者在颜色上有一点点差别之外,无论手感还是外观都像双胞胎一样难以分辨。由于赛璐珞还没有正式退出市场,因此,生产基地目前使用同一批设备轮流生产两种材料的乒乓球。在检验车间,记者看到一些废球,但凡未能达到国际乒联的标准,它们就会被机器自动筛选出来,不仅未能提供比赛使用,还不允许流入市场。在移印商标之前,叶以强拿着两只成型的乒乓球再次让记者区分,原来,新球的标准直径在40~40.6毫米,而赛璐珞球则是39.8毫米。另外,让两种材料的乒乓球同时自由落体,它们接触乒乓球台所发出的声响也略有不同。除此之外,只有真正在球台前挥拍,才能试出两者的差异。

不要以为赛璐珞的易燃特点与普通消费者没有关系,即将进入炎热的夏季,叶以强委托记者特别提醒喜欢在车尾箱放置乒乓球的球友。他打了个比方,虽然赛璐珞球的运输没到达到炸药级别,但是其燃烧速度达到同等厚度纸张的八倍。“只要达到不透风与闷热两个条件,赛璐珞就有机会自燃,这不是说存放数量多少的问题,所以还是要注意通风。有些教练员平时在家里或者队伍里存放一定数量的乒乓球,我们知道了也会善意提醒一下。”

新材料的诞生,让“烈火中永生的行业”松了一口气。“新球的原材料属于环保材质,在泥土里三年可被降解。最重要的是,新材料球已通过相关检测,彻底脱离危险品行列,日后在运输上不再需要冷柜,与布匹、木材的级别一样,可以通过海、陆、空运输。”从经销商的角度,新材料球的运输成本将大幅降低。在生产商方面,新材料球的生产周期较赛璐珞球缩短一倍,后者平均需要90天,前者只需要45天便可出厂。

不过,记者了解到,以比赛级别的三星球为例,一只赛璐珞球的建议零售价是7.6元人民币,而新材料球则为8.4元,0.8元意味着升幅在10%左右。

既然生产周期缩短,为何售价不降反升?原来,贵在原材料上。“新材料的成本是赛璐珞的三倍以上,以这个比例来计算,10%的升幅并不能完全弥补差价,不过,我们是本着推广新球的目标定价的,如果售价太高,新球在民间就可能普及得慢一些。”叶以强认为,赛璐珞被取代是大势所趋,新球制造工艺已十分成熟,其普及速度将随着国际乒联从7月开始使用而提升。

在生产基地的一角,记者发现不同程度受损的乒乓球,它们见证着新材料球从研发到投产所经历的六载寒暑。作为乒乓强国,中国不仅在竞技领域独占鳌头,在该项目的器材生产与消费上也位列全球首位。

据悉,全球一年需求乒乓球约两亿个,超过90%乃中国制造,其中绝大部分又是由广州双鱼与上海红双喜生产。

叶以强透露,如今全球的有缝新材料球生产仍以这两家企业为主,此外,还有一家日本厂商也通过国际乒联的新球检测。“我们是广州本土老牌企业,产品成为奥运会、世乒赛、国际乒联职业巡回赛总决赛的比赛用球,虽说总是与赛璐珞这样的危险品打交道,但是作为广州人,我还是挺自豪的,希望我们广州出品的新材料球早日成为世界大赛比赛用球,也能赢得广大民间乒球高手的接受与喜爱。”

通过这几年本报的报道,相信读者们多少对新材料球有些印象。这是一种以环保材料制造的乒乓球,从2008年开始研发,2011年初步研制成功。国际乒联于去年5月巴黎世乒赛期间正式宣布,从今年7月开始,包括世界三大赛在内的所有由该组织授权的乒乓球赛事全部使用新材料球。不过,对于“新材料”为何物,制造商一直讳莫如深,只是透露该材料已成功申请专利,属于可降解绿色环保产品。与赛璐珞相比之下最大的优势,就是既能造出理论上完全一样的乒乓球,又不会在生产、运输、使用以及储放过程中存在自燃风险。

越是犹抱琵琶,越激发好奇心。经过多次沟通,本土知名乒乓球器材制造商广州双鱼体育用品集团有限公司终于向本报记者大开绿灯,首次开放位于东莞麻涌的新材料球制造基地,并允许记者拍摄生产车间的绝密图片。作为全球仅有的两家有缝新材料乒乓球制造商之一,广州双鱼更首度披露新材料球的生产周期、原料成本以及建议零售价,在5月9日全球发行之后,广州乒乓球爱好者也能与国际同步,打着新材料球驰骋业余乒坛。

2008年北京奥运会之后,国际乒联主席沙拉拉委托广州双鱼以及上海红双喜共同研发代替赛璐珞的环保型乒乓球原材料。

2011年5月鹿特丹世乒赛期间,两大中国乒乓球器材制造商向国际乒联提交初步研制成果,沙拉拉表示将在2012年伦敦奥运会之后推出新材料球。

2013年5月巴黎世乒赛期间,国际乒联宣布从2014年7月开始在世界三大赛、职业巡回赛以及青少年巡回赛上使用新材料球。

2014年2月,广州双鱼生产的新材料球通过国际乒联关于硬度、圆度、重量、偏心及弹跳五大核心标准检测,正式获批投入生产。

2014年4月,2014年中国乒乓球俱乐部甲D比赛在江西宜春举行,这是全球首个以新材料球为比赛用球的正式赛事。

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